¿Podría el virus COVID-19 evadir las vacunas?

Ahora es bien sabido que el SARS-CoV-2 puede mutar para evadir la protección de la vacuna contra la infección. Las variantes de Omicron ( BA.1, B1.1 y BA.2 ) pueden infectar a quienes anteriormente estaban infectados por otras variantes, incluso cuando estaban vacunados. Y aunque una tercera vacuna de refuerzo ofrece cierta protección contra una infección de Omicron, disminuye después de tres o cuatro meses , lo que deja a la mayoría de las personas susceptibles a una reinfección. Dicho esto, la inmunidad transmitida por una infección o vacunación previa aún reduce drásticamente la incidencia de hospitalización y muerte.

También nos hemos dado cuenta de que nuestros principales salvadores contra el COVID-19 resultan no ser los anticuerpos, sino otra parte del sistema inmunitario: nuestras células T. Los estudios muestran que la fuerza de nuestra respuesta de células T de larga duración a las proteínas del SARS-CoV-2, especialmente por parte de las células T que reconocen la proteína del pico del virus, se correlaciona fuertemente con el grado de protección.

Hay dos tipos de células T, CD4+ y CD8+, que se distinguen por las proteínas en su superficie. Debido a que las células T CD4+ ayudan principalmente en la producción de anticuerpos, las células T CD8+ son los verdaderos héroes de la historia. Una vez que identifican a un invasor que recuerdan de un encuentro anterior, actúan rápidamente para matarlo, demoliendo las células infectadas y acortando el ciclo de vida del virus.

Hasta Omicron, las diferencias en la neutralización por anticuerpos inducidos por vacunas y por anticuerpos monoclonales eran relativamente menores. Pero el proceso por el cual las células T reconocen las proteínas virales es muy diferente al de los anticuerpos, que reconocen estructuras en la proteína viral intacta. Sabemos que estas estructuras críticas, en particular las de la proteína espiga exterior, difieren de una variante a otra. Es precisamente esa diversidad estructural la que permite que el virus evada la mayoría de los anticuerpos producidos en respuesta a la infección y la vacunación naturales.

Por el contrario, nuestras células T no reconocen proteínas intactas. Más bien, el reconocimiento de células T ocurre cuando una proteína viral dentro de una célula se corta en segmentos cortos y se acuna en el agarre de una proteína celular llamada MHC tipo 1. MHC tipo 1 presenta el fragmento viral a la célula T en la superficie celular, donde la célula T puede reconocer la combinación del fragmento viral presentado por la proteína MHC tipo 1.

En total, las células T reconocen y reaccionan a una amplia gama de fragmentos de proteínas virales. Para el SARS-CoV-2, estos fragmentos se superponen muy poco con las regiones del virus que son sensibles a la neutralización por anticuerpos. Es por eso que las respuestas de las células T a la infección viral generalmente se conservan en todas las variantes. Hasta Omicron, las vacunas que usan una proteína viral generaron casi la misma respuesta de células T a todas las variantes. Pero ahora la situación ha cambiado. No todos son iguales cuando se trata de unir fragmentos de proteínas virales. Nuestras proteínas MHC tipo 1 son diversas y cada una reconoce un conjunto único de fragmentos de proteínas virales. Nuestra reacción a las proteínas virales depende, por lo tanto, de su secuencia y de la de nuestro propio conjunto particular de proteínas MHC tipo 1.

Considere un estudio reciente realizado por Gaurav D. Gaiha y sus colegas, quienes examinaron las respuestas de las células T a las cepas de Wuhan, Delta y Omicron en personas que han sido infectadas, vacunadas y reforzadas, o infectadas y vacunadas (pero no reforzadas) . Descubrieron que la mayoría de las personas que se infectan después de la vacunación tienen respuestas positivas fuertes y duraderas para CD4+ y CD8+ a las tres variantes.

Pero hubo un descubrimiento preocupante. Aproximadamente el 20 % de los vacunados mostró una disminución de más del 50 % en la respuesta de las células T a Omicron, en comparación con las variantes Wuhan y Delta; y en algunos el declive fue aún más profundo. Estas respuestas deficientes de las células T no se correlacionaron con el sexo o la edad, y los experimentos de seguimiento revelaron que la diferencia se debió a una menor reactividad de las células T CD8+, en lugar de a la respuesta de las células T CD4+.

Por lo tanto, los autores refinaron el análisis examinando la capacidad de las células T para reconocer fragmentos específicos de proteínas virales. Con ese fin, usaron un conjunto de fragmentos de proteínas cortos para recrear la proteína de punta completa, y usaron un conjunto similar de fragmentos de proteínas correspondientes a las otras proteínas estructurales del virus. Descubrieron que mientras que las células T reconocían todos los fragmentos virales de la proteína espiga utilizada para la vacunación, no reconocían algunos de los fragmentos de proteína.

Por lo tanto, los autores especulan que la incapacidad de las células T CD8+ para responder a Omicron puede deberse a la falta de reconocimiento de los péptidos mutados. De hecho, sus cálculos teóricos son consistentes con la hipótesis de que los cambios en la secuencia de aminoácidos de la proteína de punta de Omicron son la base de los puntos ciegos observados en el reconocimiento de células T. Las diferencias heredadas en la capacidad de reconocer fragmentos de proteínas específicos probablemente explican el fracaso de algunas personas para montar defensas anti-Omicron. Los autores han conjeturado que «es posible que estas personas tengan una protección reducida contra la enfermedad grave».

Entonces, una conclusión aleccionadora es que Omicron se ha alejado tanto de la cepa original que el 20 % de la cohorte en el estudio puede no estar completamente protegido de infecciones o de hospitalización y muerte. Sin embargo, después de descubrir que una tercera dosis de vacuna aumenta la respuesta de las células T veinte veces o más, incluso para aquellos que responden mal, Gaiha tiene una opinión más optimista. “Si bien la proteína de pico de Omicron pudo escapar de las células T en un subconjunto de individuos”, me dijo, “lo que aprendimos es que esta deficiencia en el reconocimiento de células T se puede superar con la vacunación de refuerzo. Además, descubrimos que las proteínas sin pico podrían ser objetivos atractivos para las vacunas de segunda generación para proteger contra la evolución futura del SARS-CoV-2”.

Gaiha defiende la interpretación optimista. Pero Omicron es una advertencia de que las futuras variantes del SARS-CoV-2 pueden escapar a la protección tanto de los anticuerpos como de la inmunidad de las células T. No podemos predecir que surgirá una variante que evade la capacidad de las vacunas para proteger contra infecciones y enfermedades graves, pero debemos estar preparados para tal amenaza, para no quedarnos sin protección.

Por William A. Haseltine
Científico, empresario biotecnológico y experto en enfermedades infecciosas 

Fuente: project-syndicate org

 

 

  

(Síganos en TwitterFacebook)
INGRESE AQUÍ POR MÁS CONTENIDOS EN PORTADA

Las notas aquí firmadas reflejan exclusivamente la opinión de los autores.

Más del Autor: