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Ahora hay signos preocupantes de que el virus COVID-19 se ha arraigado en el África subsahariana, la región más pobre del mundo. La ventana de oportunidad para prevenir una catástrofe humanitaria aún está entreabierta, pero mantenerla abierta requerirá una acción nacional decisiva y cooperación internacional.

De manera alarmante, un coro creciente en los EE. UU., Incluido el presidente Donald Trump, está asumiendo que la nueva legislación de «estímulo» permitirá que el bloqueo de COVID-19 se alivie tan pronto como Pascua. De hecho, la pandemia exige no solo grandes gastos del gobierno, sino también intervención, incluida una reorganización temporal dirigida por el estado de toda la economía.

Hasta hace poco, el bajo número de casos reportados en África estaba alimentando la complacencia. Quizás una temperatura más alta estaba limitando las tasas de transmisión de COVID-19. En una región con más niños (que son menos susceptibles) y menos personas mayores que en otros lugares, algunos expertos conjeturaron que la demografía también estaba ofreciendo cierta protección.

Pero el tiempo de la complacencia ha terminado. El Director General de la Organización Mundial de la Salud, Tedros Adhanom Ghebreyesus , ex ministro de salud de Etiopía, instó a África a despertar a la amenaza COVID-19. Los gobiernos y los donantes de ayuda ahora se están preparando para lo peor, respondiendo tardíamente a una trayectoria de coronavirus con las características de la experiencia de Europa: una pequeña carga inicial de casos que luego crece exponencialmente.

El África subsahariana tiene actualmente 1.305 casos confirmados del coronavirus COVID-19, menos del 1% del total mundial. Solo 11 países tienen más de 20 casos confirmados. Solo Europa reportó más de 4,000 casos nuevos en las 24 horas antes de que escribiera este comentario.

Pero estas cifras principales oscurecen la magnitud de la amenaza de pandemia. Con pocos países equipados para la prueba de COVID-19, los casos reportados pueden representar la punta de un iceberg, y los números están creciendo rápidamente. Si bien la mayoría de los primeros casos fueron «importados» por visitantes que llegaron de Europa, varios países, incluidos Sudáfrica, Senegal, Kenia, Liberia y la República Democrática del Congo, ahora están informando la transmisión comunitaria.

Muchos gobiernos africanos ahora actúan con mayor determinación que algunos gobiernos europeos. Países como Senegal y Nigeria están probando y rastreando casos. Los aeropuertos se están cerrando por completo o para visitantes de países con un alto número de casos reportados. Las reuniones públicas y los funerales han sido prohibidos en Ghana. Se han cerrado escuelas en varios países. Se fomenta el distanciamiento social.

Pero los gobiernos y las comunidades de África no pueden contener esta pandemia solo. Incluso con inyecciones en efectivo de miles de millones de dólares, algunos de los sistemas de salud más fuertes del mundo están cediendo bajo la cepa del coronavirus. Con aproximadamente un tercio de los pacientes hospitalizados que requieren cuidados intensivos, COVID-19 está abrumando hospitales, trabajadores de salud e infraestructura médica, especialmente suministros de equipos de protección personal y oxígeno médico. Sea testigo de la crisis en la región italiana de Lombardía y del Servicio Nacional de Salud del Reino Unido.

Si la prevención y la contención fallan y COVID-19 se propaga, los sistemas de salud de África no podrán soportar la carga. La falta de inversión crónica y un déficit de más de tres millones de trabajadores de la salud ha dejado a los países incapaces de satisfacer incluso las necesidades de atención médica más básicas, y mucho menos responder a COVID-19.

Ninguna región está más lejos de la cobertura sanitaria universal. La mitad de la población no tiene acceso a servicios de salud modernos. El gasto público en salud promedia solo $ 16 por persona , muy por debajo de los $ 86 por persona necesarios para financiar la provisión básica de salud. Hay solo siete camas de hospital y un médico por cada 10,000 personas (Italia tiene más de 34 camas y 40 médicos).

Considere el oxígeno médico, una parte vital del régimen de tratamiento para pacientes con COVID-19 que sufren de dificultad respiratoria aguda que acompaña a la neumonía viral. A veces se olvida que África ya tiene una epidemia de neumonía que mata a más de 400,000 niños cada año. Como ha demostrado el consultor pediátrico australiano Hamish Graham , muchas de estas muertes podrían evitarse con antibióticos y oxígeno médico. El problema es que el oxígeno médico rara vez está disponible.

Si bien los sistemas de salud están en la primera línea de la lucha contra COVID-19, la pandemia plantea amenazas mucho más amplias. La débil demanda en China ya ha alcanzado los precios de los productos básicos. La recesión en Europa y la caída de los precios del petróleo perjudicarán a las principales economías de la región. Las previsiones de crecimiento de África se están revisando a la baja, con consecuencias potencialmente devastadoras para la pobreza.

La educación de millones de niños se verá interrumpida a medida que cierren las escuelas. Los más desfavorecidos podrían verse obligados por la pobreza a ingresar a los mercados laborales o, en el caso de las adolescentes, al matrimonio precoz.

En contraste con la situación en 2008, la deuda pública y el acceso limitado a los mercados internacionales de crédito limitan la capacidad de los gobiernos para aumentar el gasto en redes de seguridad, salud e infraestructura económica. Ese telón de fondo, sumado a la magnitud de la amenaza del coronavirus, hace que la cooperación internacional sea más crítica que nunca.

Desafortunadamente, las respuestas hasta la fecha han sido poco entusiastas. Para su crédito, el Banco Mundial ha establecido un paquete de financiamiento acelerado que ayudará a fortalecer los sistemas de salud. Pero el dinero fluye muy lentamente. Ahora es urgente que las finanzas del Banco se conviertan en preparación para la salud pública para el diagnóstico, tratamiento y contención de COVID-19.

La preparación real requerirá una priorización despiadada. Además de la promoción temprana del distanciamiento social, los países de Asia oriental que han contenido la pandemia con más éxito han utilizado pruebas a gran escala para aislar a los transportistas, rastrear contactos y romper las cadenas de transmisión. África debe seguir ese ejemplo. Sin más pruebas, un brote podría pasar desapercibido hasta que sea demasiado tarde. Es por eso que el esfuerzo del Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido y el gobierno de Senegal para desarrollar una prueba de diagnóstico rápido es tan importante.

Las próximas semanas son críticas. Trabajando con los ministerios de salud africanos, la OMS está bien posicionada para apoyar el desarrollo de planes de primera línea para la contención de COVID-19, incluidas las finanzas necesarias para pruebas y equipos de diagnóstico, suministros médicos y ropa protectora. Hay un vehículo listo para apoyar estos planes. Sin embargo, los donantes aún no han podido financiar completamente el llamamiento de emergencia de $ 675 millones de la OMS lanzado en enero.

El apoyo fiscal es la segunda línea de defensa. África necesita urgentemente compromisos del Fondo Monetario Internacional para inyectar liquidez. Las líneas de crédito de emergencia actuales, alrededor de $ 10 mil millones para todos los países de bajos ingresos, son demasiado pequeñas. Además de proporcionar un helicóptero fiscal, tanto el FMI como el Banco Mundial deberían trabajar juntos para apoyar la inversión en salud, educación y redes de seguridad que serán tan críticas para la recuperación.

África puede parecer una preocupación remota para los responsables políticos en el mundo rico. Pero si hay algo que el coronavirus nos ha enseñado, es que las amenazas virales pandémicas no respetan las fronteras. Esta no es una enfermedad que pueda ser vencida en nuestros propios patios traseros. Debe ser vencido a nivel mundial, o no será vencido en absoluto. Y ahora debemos vencerlo en África.

Por Kevin Watkins
CEO de Save the Children UK.

Fuente: Project syndicate org 

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